Cáncer | ¿Qué es el cáncer?

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Introducción a esta entrada

La gran mayoría de personas que son diagnosticadas con algún tipo de cáncer, no conocen realmente lo que está sucediendo en su cuerpo. La finalidad de esta entrada no es otra que la de explicar de forma sencilla y directa en qué consiste el cáncer, con el propósito de que la información llegue al máximo número de personas posibles. Creemos que es importante que el paciente conozca la enfermedad que está atravesando, para no tener miedo a lo desconocido, ni tampoco por ello perderle el respeto.

El conocimiento es poder.

Desde Efecto Positivo esperamos que aprendas algo nuevo con este post. Si es de tu agrado, eres libre de compartir esta información, lo cual te agradecemos enormemente, para que así el mensaje llegue a cuantas más personas sea posible.

Nota: este contenido va destinado a un público con poco conocimiento sobre la enfermedad del cáncer. No pretende ser un artículo con detalles exhaustivos, sino un lugar donde el paciente y/o sus familiares puedan informarse brevemente sobre la enfermedad que están atravesando. Su principal finalidad es que toda esta información sea accesible al mayor número de personas posible, independientemente de su nivel de estudios, con el fin de que aprendan y conozcan un poco mejor en qué consiste el cáncer. Por tanto, a pesar de basarse (como debe ser) en absoluto rigor científico, tiene un carácter principalmente divulgativo.

Conceptos básicos: el ciclo celular

El cáncer no es una enfermedad como tal. Puede sonar extraño, pero realmente es así. El cáncer en realidad es el nombre que se le da a un conjunto de enfermedades, las cuales están relacionadas.

Estas enfermedades se caracterizan principalmente por un desarrollo descontrolado de ciertas poblaciones celulares. Para comprender esto un poco mejor, vamos a repasar primero algunos conceptos básicos.

Las diferentes células de nuestro cuerpo tienen diversas funciones, según su tipo. Por ejemplo, una neurona, es una célula nerviosa que cumple con unas funciones concretas. Una célula muscular, tiene funciones completamente diferentes. Una célula ósea tiene otras funciones, y así. Las células de nuestro organismo trabajan en equipo para poder cumplir funciones más complejas.

”Bien. Hasta aquí, parece sencillo. Avancemos un poco más…”

Cada una de estas células, por norma general, tiene un periodo de vida concreto. Este suceso de eventos que marcan la vida de cada célula se conoce como ciclo celular.

Diferentes fases del ciclo celular.
Representación de la copia de material genético antes de realizar la división celular (mitosis), la cual dará lugar a dos nuevas células.

Resumiendo: todas nuestras células crecen y se dividen para formar nuevas células a medida que nuestro cuerpo las necesita. Cuando estas células envejecen y/o se ven dañadas, mueren.

Pero no nos asustemos: no hay de qué preocuparse. Las células que mueren son reemplazadas por estas nuevas células, y así sucesivamente. De esta forma, el ciclo continúa durante toda nuestra vida. Es un mecanismo biológico que está perfectamente controlado.

Vale, pues atención: cuando las células se dividen para reproducirse, tienen que copiar todo su material genético (dos copias, una para cada una de las nuevas células). Este mecanismo se repite millones y millones de veces a lo largo de nuestra vida, cada vez que se produce un proceso completo del ciclo celular.

Y a veces, este mecanismo falla.

Proceso real de una mitosis (división celular).

Conceptos básicos: la apoptosis

Acabamos de ver que, a veces, en el ciclo celular, se pueden dar fallos a la hora de replicar el material genético de cada célula. En principio, nuestro organismo cuenta con ello, por lo que dispone de herramientas para ponerle solución.

No vamos a narrar de forma muy detallada cómo se producen y cuáles son estos mecanismos, pero sí hay un concepto importante que debemos de comprender.

Cuando una célula sana desarrolla mutaciones que no pueden ser reparadas, la propia célula activa un mecanismo que va a provocar la muerte celular. Digamos que la célula, viendo que puede perjudicar al resto del organismo (recordemos que todo el organismo intenta trabajar en equipo) se ”suicida”.

Fotograma que representa el mecanismo de apoptosis celular.

Este mecanismo celular se conoce como apoptosis. La apoptosis es muy útil, en la medida en que permite que las células defectuosas no continúen con su desarrollo.

”Genial. Lo estoy entendiendo todo. Pero cuéntame ya dónde entra el cáncer aquí, por favor…”

El mecanismo del cáncer

Ahora que sabemos en qué consisten el ciclo celular y el mecanismo de apoptosis, tenemos el conocimiento suficiente para entender un poco mejor qué es exactamente el cáncer.

Hablamos de cáncer cuando, una célula que ha desarrollado mutaciones durante su ciclo celular, las cuales no pueden ser reparadas, NO ejecuta el mecanismo de apoptosis, de forma que ”se niega” a morir.

Pero no queda ahí la cosa. Porque realmente, si esa única célula defectuosa se negase a morir y se mantuviese en el organismo, no tendría por qué suponernos un gran problema (una única célula entre millones y millones es insignificante).

El verdadero problema es el siguiente: la célula defectuosa no sólo se niega a morir, sino que empieza a crecer sin control (ahora entenderás por qué hemos explicado el ciclo celular).

Representación por sexo de los órganos en los que mayor frecuencia se suele desarrollar algún tipo de tumor.

Y básicamente, de forma muy resumida, esto es lo que sucede en el cáncer: Un grupo de células defectuosas, pierden su mecanismo natural de apoptosis y empiezan a replicarse de forma descontrolada. A este grupo de células se les llama células cancerosas.

Cuando una población celular se desarrolla hasta formar una masa de un tamaño relativamente importante, se le denomina tumor maligno o cancerígeno.

Importante: no todos los tumores son cancerígenos. Existen los denominados tumores benignos, donde se da una acumulación de células en un tejido, pero no suponen ningún peligro para el organismo. No hay que relacionar directamente tumor con cáncer.

La metástasis

El último proceso que vamos a comentar en la entrada de hoy para finalizar es el de la metástasis.

Como hemos visto, una población de células cancerosas puede crecer hasta formar lo que denominamos tumor. También hemos aprendido que no todos los tumores son cancerígenos, es decir; que a veces, la formación de un tumor no está compuesto por células cancerosas ni representa ningún daño para la salud del organismo.

Pues bien. Si bien eso podría considerarse una buena noticia, digamos que la metástasis está en el lado opuesto. La metástasis es uno de los últimos o el último estadio que puede alcanzar un cáncer (hablaremos próximamente de las diferentes fases de un cáncer).

En la metástasis, lo que ocurre es que parte de esas células se separan del tumor y, mediante diversos mecanismos del organismo (vasos sanguíneos, vasos linfáticos, etc) viajan a otros órganos y tejidos. Esto es extremadamente peligroso, ya que pueden provocar severos daños o incluso iniciar la formación de un nuevo tumor en los órganos diana a los que lleguen dichas células cancerosas.

En esta imagen podemos ver como un cáncer originado en el intestino, viaja mediante los vasos sanguíneos y linfáticos hacia nuevos órganos, como el hígado o el pulmón.

Ahora entenderemos mejor por qué una de las armas más poderosas que tenemos para hacerle frente al cáncer es la detección precoz. Para que se produzca metástasis, tiene que pasar un periodo considerable de tiempo. Si el tumor es detectado a tiempo, se puede reducir o eliminar con mayor facilidad, gracias a las diferentes terapias oncológicas.

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Conclusiones

Para resumir este artículo de forma rápida y breve, podríamos extraer las siguientes conclusiones:

  1. El cáncer es el crecimiento descontrolado de células anormales en el cuerpo.
  2. Estas células cancerosas tienden a agruparse, formando tumores malignos.
  3. A veces, las células cancerosas se separan del tumor y viajan hacia otros órganos o tejidos, en un proceso que conocemos como metástasis.

Continuará

Y bueno, esto ha sido todo. Por supuesto que existe muchísima más información que podemos desarrollar sobre el cáncer, pero queríamos que este primer post fuese introductorio. Por lo tanto, aclarar estos 3 conceptos nos parecía algo fundamental para empezar a explorar esta enfermedad.

En el próximo post hablaremos de los diferentes tipos de cáncer que se pueden dar en el organismo, así como las diversas fases en las que se suelen clasificar.

Además, en nuestro blog también dispones de guías concretas para cada uno de los cánceres más frecuentes, donde entramos con mayor detalle y precisión en cada uno de esos tipos.

👉 Pulsa aquí para ver todas nuestras guías

Como siempre, muchas gracias por haber leído hasta aquí.

Si esta información te ha resultado útil, no dudes en compartirla con aquellas personas a las que creas que les puede ser de utilidad también.

Un fuerte abrazo y, ¡hasta la próxima!

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